Durante la Primera Guerra Mundial tuvieron lugar los primeros combates aéreos de la historia (1). Eran duelos a corta distancia, los pilotos incluso llevaban armas de fuego para poder disparar a sus oponentes en caso de tenerlos al alcance (2). Durante el conflicto, la aviación fue cobrando cada vez más importancia, y con ella los pilotos. Y uno de los pilotos más conocidos fue Manfred Von Richtofen, apodado el Barón Rojo por dos motivos: El primero, el llamativo color rojo de su aeroplano, y el segundo, que a lo largo de su trayectoria logró abatir a ochenta y dos enemigos.

Los orígenes del Barón Rojo

Manfred Von Richtofen nació en 1892, en el seno de una familia noble prusiana. Como hijo de noble, ingresó en el ejército por tradición familiar. Empezó en un destacamento de caballería (3), participando tanto en el frente oriental como en el occidental. A pesar de que sus acciones bajo fuego enemigo le sirvieron para ganar la cruz de hierro, la caballería cada vez tenía menos peso en la guerra del siglo XX.

Las ametralladoras relegaron las actividades de la caballería a un segundo plano (4). Von Richtofen vio cómo sus compañeros participaban en la guerra, mientras él quedaba apartado en las trincheras. Como pelar patatas y servir agua no era lo que él esperaba de la guerra, solicitó unirse a la Luftstreitkräfte (5). La solicitud fue aceptada, y en 1915, Von Richtofen pasó a formar parte de una fuerza de reconocimiento aérea (6).

Manfred Von Richtofen - el barón rojo
Manfred Von RichtofenFuente

El Barón Rojo alza el vuelo

Manfred Von Richtofen inició su carrera en la aviación sobrevolando el frente ruso, realizando operaciones de reconocimiento. Esas misiones de reconocimiento, le sirvieron para obtener la licencia de piloto (7). Dichas misiones consistían normalmente en localizar objetivos y señalárselos a la artillería para que esta pudiera atacar las posiciones del enemigo.

Tras varias misiones en cielo ruso y francés, conoció al conocido piloto Oswald Boelcke (8), quien lo alistó en un nuevo escuadrón de pilotos denominado Jasta 2. Fue Boelcke quien le enseñó a manejarse a los mandos de un avión, y quien le dictó las reglas por las que se regiría durante los combates aéreos (9) Es en ese momento cuando empieza a demostrar sus dotes de piloto. En septiembre de 1916 abate a su primer enemigo, un piloto británico. Poco después sumó cuatro bajas más, ganando el título de “As del aire” (10).

El Barón Rojo toma los cielos

A medida que avanzaba la guerra, la lista de bajas de Barón Rojol crecía. Con dieciséis victimas a sus espaldas, es colocado al frente de su propio escuadrón, el Jasta 11, en el que también estaba su hermano (11). Fue en esa época cuando mandó que su Albatros D.III (12) fuera pintado de rojo. Ese hecho, sumado a su condición nobiliaria, le dieron el sobrenombre de Barón Rojo (13). Eso, y el hecho de que a lo largo de la primavera del 1917 (14) abatiera a alrededor de cincuenta y dos pilotos enemigos.

Eso lo convirtió en una celebridad, puesto que no solía ser habitual que los pilotos llegaran a abatir tantos a tantos enemigos. Esto era debido a que la guerra en el aire era sorprendentemente cercana y no era sencillo abatir a un enemigo.

En junio de 1917 fue puesto al mando de su propia unidad de pilotos. Llamada oficialmente Jagdgeschwader I, fue bautizada por los medios alemanes como El Circo Volador (15).  Fue en julio de 1917, mientras el Circo Volador se enfrentaba a un grupo de aviones británicos, cuando el Barón Rojo fue herido de gravedad en la cabeza, y su avión se estrelló (16).

El Barón Rojo en pleno combate
El Barón Rojo en pleno combate Fuente

El último vuelo del Barón

A pesar de no ser letal, la herida sufrida en julio de 1917 fue grave para el Barón Rojo. Fue sometido a varias operaciones con el objetivo de retirar astillas que habían quedado clavadas en su cráneo, pero, aun así, la herida dejo secuelas (17). A pesar de que los médicos no lo recomendaban, Von Richtofen regresó al campo de batalla como piloto en octubre de 1917. Y no lo hizo nada mal. A pesar de las condiciones en las que se encontraba, logró derribar a 18 aviones más, alcanzando así la cifra de ochenta y dos aeroplanos derribados. Pero había indicios de que no era el mismo. Se había vuelto más temerario, olvidando las reglas de su mentor.

El 21 de abril de 1918, se empeño en la persecución de un piloto canadiense (18), lo que favoreció que otro piloto lo sorprendiera (19), conduciendolo a una zona donde Richtofen se encontró con fuego intenso de tropas australianas (20). Von Richtofen realizó un aterrizaje forzoso cerca del río Somme, donde las tropas australianas acudieron al lugar del aterrizaje, y quizá escucharon sus últimas palabras. Las fuerzas británicas sacaron el cuerpo de Von Richtofen del avión y se aseguraron de darle un funeral con todos los honores. Sí, el Barón Rojo era su enemigo, pero también había sido un digno adversario (21). El cuerpo del letal aviador fue enterrado en una villa cercana a Amiens después del funeral realizado por las fuerzas de la Commonwealth.

¿Quién acabó con el letal Barón Rojo?

Debido a las circunstancias de su muerte, no se sabe con exactitud quien fue el responsable de poner fin al reinado aéreo de Manfred Von Richtofen. Aun hoy en día se sigue debatiendo si fue alguno de los soldados australianos que dispararon desde tierra o bien alguno de los pilotos que estuvieron implicados en la última batalla del Barón rojo.

Los informes forenses indican que la muerte del Barón fue causada por una bala que lo alcanzó en el torso, provocándole la muerte al estrellarse. Las fuentes oficiales, no obstante, dan al capitán canadiense Roy Brown el honor de haber derribado al temido Barón Rojo.


¡Ey! No te vayas sin echarle un ojo...

Vassili Zaitsev - el más célebre francotirador soviético

¿Qué efectos producían las armas químicas de la 1ª Guerra Mundial?

¿Sabes cómo engañaron a los nazis con un cadáver? Operación Mincemeat


Khronos la Historia, como nunca te la enseñaron. Echa un vistazo a nuestra nueva web: Revista de artículos online de Historia.


Referencias y bibliografía

Referencias

1) Si bien los ejércitos disponían de aviones des de hacía ya algunos años, en incluso se habían producido algunas escaramuzas aéreas en la revolución mejicana, fue durante la 1ª guerra mundial cuando los combates aéreos empezaron a tomar una verdadera relevancia. Barcala 2014.

2) La guerra aérea era aún muy rudimentaria, por lo que era habitual que los pilotos tuvieran que acercarse a sus objetivos, tanto que incluso una pistola servía para abatir al piloto enemigo. Barcala 2014.

3) En un principio, Manfred Von Richtofen sirvió como teniente de la caballería prusiana. Concretamente en la caballería ligera de los ulanos. Gibbons 2011.

4) La caballería, que antaño había sido decisiva para ganar guerras, ahora era inútil frente a las armas de fuego.

5) El Cuerpo Aéreo del Imperio Alemán

6) En los primeros compases de la guerra, los aviones eran empleados para reconocimientos del territorio enemigo.

7) Anónimo 2009.

8) Holmes 2019.

9) La conocida como Dicta Boelcke son 8 normas que el piloto Oswald Boelcke elaboró para enseñar a sus pilotos como sobrevivir a los combates aéreos. Las reglas eran las siguientes:

  1. Intenta tener una posición ventajosa a la hora de atacar al enemigo. Procura colocarte entre el enemigo y el Sol.
  2. No interrumpir un ataque una vez iniciado
  3. No disparar hasta tener al enemigo cerca.
  4. Mantén siempre los ojos en el enemigo, no te dejes engañar por sus artimañas
  5. Intenta siempre asaltar a tu enemigo des de atrás.
  6. Si tu enemigo te ataca en picado, no intentes evadirle, enfréntalo.
  7. Cuando vueles sobre las líneas enemigas, no olvides tu ruta de escape.
  8. Se recomienda atacar en grupos de cuatro o seis. Una vez iniciado el enfrentamiento, aseguraos de que dos pilotos no atacan al mismo objetivo. Caamaño 2019.

10) Se consideraba ases del aire a aquellos pilotos que habían demostrado cierta pericia en el aire, derribando al menos a 5 enemigos. Anónimo 2009.

11) Lothar Von Richtofen, hermano menor de Manfred, fue también un as de la aviación. Tuvo un total de 40 enemigos abatidos. A diferencia de su hermano, sobrevivió al conflicto. Por desgracia, murió mientras pilotaba un vuelo comercial debido a un fallo del motor.

12) Caza biplano alemán utilizado durante la primera guerra mundial. Fue empleado por muchos pilotos conocidos, entre ellos el Barón Rojo.

13) El color rojo de su avión, sumado al elevado número de víctimas, hizo que se ganara ese sobrenombre.

14) El abril sangriento fue un acontecimiento de la primera guerra mundial que tuvo lugar cuando los pilotos británicos lanzaron una ofensiva contra posiciones alemanas. A pesar de que los alemanes lograron infligir cuantiosas bajas en las filas británicas, estas lograron su objetivo de obtener información vital para la artillería inglesa y el ejército en tierra.

15) Dicho apodo se les dio por los colores llamativos de sus aviones. Al mando de esta unidad, Richtofen logró sus mayores victorias.

16) Durante una pelea cercana con un piloto inglés, una bala rozó a Richtofen en la cabeza. Fue su primera herida grave. Anónimo 2009.

17) Tras la herida Richtofen se quejaba de frecuentes dolores de cabeza, e incluso se ha especulado que pudiera sufrir estrés post traumático. Anónimo 2009.

18) El teniente Wilfrid May. Holmes 2019

19) El capitán Arthur Brown. Holmes 2019

20) El Barón trató de proseguir su persecución, pero se encontró con fuego intenso de las fuerzas de la Commonwealth. En esa época, los aviones no volaban tan alto como ahora, por lo que no resultaba extraño que fueran abatidos por los soldados que luchaban en tierra. Holmes 2019.

21) Se dice que los pilotos de su unidad tenían órdenes de no perseguir a los aviones heridos, pues ya no suponían una amenaza. En su lápida se podía leer: Aquí yace un valiente, un noble adversario y un verdadero hombre de honor. Que descanse en paz. Morales 2015.


Bibliografía

  • Anónimo. 9 de noviembre de 2009. “Red Baron”. history.com. [En línea] Disponible en: https://www.history.com/topics/world-war-i/manfred-baron-von-richthofen (29 de agosto de 2020)
  • Barcala, J, G. 9 de agost de 2014. “Los primeros combates aéreos”. cienciahistorica.com. [En línea] Disponible en: https://www.cienciahistorica.com/2014/08/09/los-primeros-combates-aereos/ (29 de agosto de 2020)
  • Caamaño, E. 7 de agosto de 2019. “Oswald Boelcke, el hombre que enseñó al Barón Rojo a derribar sus enemigos”. academiaplay.es. [En línea] Disponible en: https://academiaplay.es/oswald-boelcke-enseno-baron-rojo-derribar-enemigos/ (29 de agosto de 2020)
  • Gibbons, F. Mayo de 2011. “The red knight of Germany” http://gutenberg.net.au. [En línea] Disponible en: http://gutenberg.net.au/ebooks11/1100421h.html (29 de agosto de 2020)
  • Holmes, F. 8 de abril de 2019. “The Death of The Red Baron”. kumc.edu. [En línea] Disponible en: http://www.kumc.edu/wwi/biography/red-baron.html (29 de agosto de 2020)
  • Morales, E, M. 26 de octubre de 2015 “Hombres de honor”. milenio.co. [En línea] Disponible en: https://www.milenio.com/opinion/enrique-martinez-morales/columna-enrique-martinez-morales/hombres-de-honor_2 (29 de agosto de 2020)